Teknologi yang memungkinkan bisnis anda berjalan adalah hal yang sangat penting, namun teknologi tersebut bukanlah sesuatu yang anda jual. Jika anda menjual buku, maka buku adalah sumber keuntungan anda. Software menjadi biaya yang tidak dapat dihindarkan demi menjalankan bisnis anda. Teknologi informasi menjadi bukanlah sumber keuntungan anda. Anda membutuhkannya sebatas sebatas untuk menjalankan bisnis anda.

Ada dua macam teknologi yang menjadi sumber biaya dalam memungkinkan bisnis anda berjalan. Yaitu differentiator dan non-differentiator. Jenis pertama, differentiator, adalah teknologi yang membuat bisnis anda lebih menarik bagi pelanggan anda ketimbang bisnis milik pesaing anda. Misalnya, jika anda berkunjung ke Amazon.com dan mencari sebuah buku, situs Amazon akan memberitahu anda tentang beberapa buku lain yang juga dibeli oleh orang-orang yang tertarik dengan buku yang akan anda beli. Seringkali buku-buku yang disarankan tersebut cukup menarik untuk anda beli juga. Namun jika anda berkunjung ke situs Barnes and Noble, anda tidak akan menemui fitur ini. Wajar saja bila Amazon berhasil menjual lebih banyak buku secara online.

Jadi, bagi Amazon, aplikasi ”rekomendasi” adalah business differentiator. Jelas saja, meng-open-source-kan business differentiator anda merupakan suatu kesalahan. Sebab, bisnis milik pesaing anda akan menjadi sama menariknya dengan bisnis milik anda. Bisnis anda tidak khas atau eksklusif lagi.

Sebaliknya, bisnis anda tidak akan rugi jika pesaing anda mengetahui setiap bit dari cara kerja software non-differentiator anda. Bahkan pesaing anda bisa menjadi kawan terbaik anda dalam hal ini. Tentu saja jika kerja sama dilakukan sebatas pada bagian yang tidak membedakan bisnis anda dengan yang lain. Sebab, kebutuhan anda dan kebutuhan pesaing anda adalah sama dalam hal ini. Fakta ini terlihat setiap hari di dunia open source. Misalnya HP dan IBM saling membantu mengembangkan software yang akan membantu penjualan sistem dari kedua vendor. Namun, mereka menjadi pesaing sejati pada level yang lebih tinggi dalam software stack. Yaitu, pada bagian yang memungkinkan perbedaan bisnis mereka secara efektif.

Barangkali 90% dari software yang digunakan dalam bisnis adalah non-differentiator. Sebagian besar merupakan infrastruktur, yaitu basis untuk mengembangkan teknologi differentiator. Termasuk dalam kategori infrastruktur antara lain sistem operasi, web server, database, server aplikasi Java, middle-ware lainnya, tampilan grafis, dan alat bantu yang umum digunakan seperti web browser, klien email, pengolah lembar kerja, pengolah kata, dan aplikasi presentasi. Software apa saja yang memberikan nilai tambah pada perusahaan non-software dibangun di atas salah satu atau lebih komponen infrastruktur di atas.

Indikator penting untuk mengetahui apakah suatu software merupakan differentiator adalah seberapa besar kemungkinan pesaing anda dapat memperoleh software yang sama. Baik software Microsoft maupun Linux dan Open Source tidak dapat menjadi differentiator bisnis anda dalam jangka waktu yang lama,. Sebab, mereka tersedia bagi siapa saja. Mereka menjadi differentiator satu sama lain. Namun mereka tidak menjadi differentiator bagi bisnis anda. Salah satunya dapat membuat anda menghemat uang atau membuat pekerjaan anda menjadi lebih efisien. Akan tetapi, pada dasarnya mereka tidak akan membuat bisnis anda menjadi lebih atraktif bagi pelanggan anda.

Indikator penting lainnya adalah apakah pelanggan anda bisa melihat efek dari software tersebut. Pelanggan anda tidak peduli mengenai sistem operasi yang anda gunakan, kecuali bila terlalu sering crash. Mereka juga tidak peduli apakah anda menggunakan Microsoft Office atau Open Office. Mungkin anda punya alasan yang bagus dalam hal ini. Namun pelanggan anda tidak dapat melihatnya.

Dengan demikian, untuk membuat bisnis anda lebih menarik bagi pelanggan anda, sebaiknya anda menghabiskan lebih banyak perhatian dan dana anda pada software differentiator. Selain itu, anda juga perlu mengurangi perhatian dan dana anda pada software yang tidak akan membuat bisnis anda terlihat berbeda atau lebih menarik. Open source adalah kunci untuk mengurangi pengeluaran pada software non-differentiator.